sábado, 20 de abril de 2013

El segundo relanzamiento de Facebook

En 2010, Mark Zuckerberg tom? una muy mala decisi?n. En lugar de construir aplicaciones separadas para iPhones, Androids, BlackBerrys, dispositivos Nokia, y s?, incluso para los Microsoft phones, puso a sus ingenieros a trabajar en el dise?o de una versi?n de Facebook que podr?a funcionar en cualquier tel?fono inteligente.

En efecto, estaba apostando a que, a medida que distintos sistemas operativos se disputaban el control de los dispositivos m?viles, las aplicaciones independientes desaparecer?an y pronto estar?amos navegando sitios web en nuestros tel?fonos, as? como lo hacemos en las computadoras.

Zuckerberg estaba equivocado. Android de Google y iOS de Apple se convirtieron r?pidamente en los sistemas operativos m?viles dominantes, y las aplicaciones de Facebook, que fueron construidas con la visi?n centrada en la web de su CEO, no funcionaban bien en ninguna plataforma.

Estaban llenas de errores y eran lentas, y colapsaban a menudo. Una actualizaci?n de 2011 obtuvo 19,000 rese?as de una sola estrella en la App Store de Apple en su primer mes. "Es probablemente uno de los mayores errores que hemos cometido", me dice Zuckerberg durante una entrevista en Menlo Park, California, sede de Facebook, a finales de marzo.

Apenas seis a?os despu?s de haber sido fundada, Facebook -la empresa que dio comienzo a la era de las redes sociales- estaba perdi?ndose el siguiente gran paso en la tecnolog?a.

Alrededor del mundo, los consumidores estaban abandonando las laptops por los dispositivos m?viles, mientras se entreten?an con una incre?ble variedad de aplicaciones descargadas dise?adas espec?ficamente para peque?as pantallas t?ctiles y personas en movimiento. (?Alguna vez has visto a alguien jugar Angry Birds en una computadora de escritorio?) Facebook, por su parte, ten?a s?lo un ingeniero dedicado al iPhone, la mayor?a de su equipo m?vil estaba programando para navegadores web para m?viles.

Ocultas entre todas las historias de ?xito de Silicon Valley, hay cientos de otras empresas que no tomaron la pr?xima ola y murieron. Zuckerberg estaba decidido a no estar entre ellas. Pero para hacer frente a su problema m?vil, el ni?o prodigio que hab?a saboreado un enorme ?xito tan temprano en su carrera tuvo que asumir su fracaso, y hacer profundos cambios estructurales y culturales en la joven empresa, movimientos que a menudo iban en contra de sus instintos.

En vez de ir m?s r?pido (casi una religi?n en Facebook), los desarrolladores m?viles tuvieron que hacer una pausa en las nuevas versiones. En lugar de apostar doble o nada a la web m?vil, tuvieron que adoptar las apps. Y en vez de tratar de llegar a la audiencia m?s amplia posible con un producto estupendo, en ?ltima instancia Facebook tuvo que elegir un sistema operativo para mostrar lo que realmente puede hacer en telefon?a celular. "No puedo exagerar lo mucho que tuvimos que redise?ar los procesos de desarrollo de toda la empresa", dice.

A principios de abril, Zuckerberg present? Facebook Home, una nueva forma de proporcionar a sus clientes una rica experiencia de Facebook en los tel?fonos m?viles. Como parte de su reci?n descubierto entusiasmo por las aplicaciones, la compa??a ya hab?a renovado exitosamente su software para los dispositivos iPhone y los impulsados por Android.

Facebook Home es mucho m?s ambicioso, y su software b?sicamente coopta ciertos dispositivos Android para que los elementos insignia de Faceebook- actualizaciones de estado, ?ltimas noticias, chat- sean lo primero que los usuarios vean en la pantalla, incluso antes de desbloquear sus dispositivos. Zuckerberg esencialmente est? apostando a que una programaci?n realmente genial superar? a la necesidad de Facebook de desarrollar su propio dispositivo o plataforma m?vil.

Los riesgos son enormes. Facebook Home hace a Zuckerberg dependiente de Android, que es propiedad de uno de los mayores rivales de Facebook, Google. Corre el riesgo de alejar a la vez a Apple, otro socio clave, al concentrar sus recursos en el principal competidor del fabricante del iPhone.

Tambi?n le impide aprovechar los posibles beneficios (sobre todo en calidad y experiencia de usuario) que podr?an derivarse de desarrollar y controlar su propio sistema operativo. Pero si los consumidores y los anunciantes aceptan el producto, Zuckerberg tendr? la oportunidad de demostrar que sabe c?mo reinventar la experiencia m?vil, y en el proceso reinventar? a Facebook como lo conocemos.

En una tarde de viernes de octubre de 2011, Cory Ondrejka llev? a su jefe aparte. Zuckerberg acababa de terminar la sesi?n semanal de preguntas y respuestas de la empresa, y se meti? a una sala de conferencias junto con el director de tecnolog?a de Facebook, Mike Schroepfer, conocido por todos como Schrep. Ondrejka se lo dijo directamente a Zuckerberg: "Mira, tenemos que tirar a la basura la app de (Apple) iOS", recuerda que le dijo. "Tenemos que ir y reconstruirla".

Fue una recomendaci?n audaz, pero Zuckerberg hab?a buscando a alguien audaz cuando ?l y Schroepfer colocaron a Ondrejka a cargo de la ingenier?a m?vil. Ondrejka, un graduado de cabello gris de la Academia Naval de Estados Unidos (con t?tulo en ingenier?a de armas y sistemas), conjuntaba fuertes habilidades tecnol?gicas con experiencia para fundar empresas. (Dice Ondrejka: "La norma de Facebook es, o te acabas de graduar de Stanford o Harvard, o te graduaste de Stanford o Harvard, luego fuiste a Microsoft, y despu?s a Google"). Fue cofundador de Linden Lab, hogar del mundo virtual de Second Life. Se desempe?? durante un breve periodo en la comercializaci?n de la firma discogr?fica EMI y luego comenz? una compa??a de tecnolog?a que Facebook compr? en 2010.

A pesar de la credibilidad de Ondrejka, su esquema puso inc?modo a Zuckerberg. Ondrejka quer?a que la empresa tuviera un perfil bajo durante un a?o, mientras que los usuarios de Facebook se quejaban y los inversores continuaban denunciando la incompetencia m?vil de la compa??a. Y no era cualquier a?o, fue cuando los inversores externos har?an una apuesta muy p?blica sobre la capacidad de la empresa para lograr el ?xito a trav?s de una oferta p?blica inicial (OPI).

Le estaba pidiendo a Zuckerberg que detuviera los esfuerzos de Facebook por tratar de mejorar su mediocre aplicaci?n, y redirigir todos sus recursos hacia alistar una nueva, escrita en el c?digo del sistema operativo de Apple. Si funcionaba, comenzar?an a reescribir la aplicaci?n para Android. Schroepfer y Zuckerberg atacaron a Ondrejka con preguntas. "Reescribir las cosas no suele funcionar", recuerda Ondrejka que dijo su jefe. "?Por qu? piensas que funcionar?a?"

Estaba preparado para esa pregunta con datos que hab?a acumulado, al estilo Facebook. Bajo la orden de "arreglar m?vil", Schrep hab?a reunido a un grupo de dise?adores e ingenieros de productos para explorar "los caminos que nos llevar?an a lo formidable en lo m?vil. El grupo consider? enfocarse m?s en la estrategia actual de Facebook. Las aplicaciones para iPhone y Android eran h?bridos: Empacaban el naciente lenguaje m?vil-web dentro de la programaci?n espec?fica para Android y Apple. El problema era que las aplicaciones construidas espec?ficamente para iOS y Android eran mucho m?s atractivas y mejores que los h?bridos de Facebook. El grupo consider? varios otros parches y enfoques improvisados, pero el camino se hizo evidente para todos los involucrados: Facebook ten?a que reescribir las aplicaciones desde cero. Es m?s, Ondrejka plane? no cambiar nada del dise?o de las aplicaciones.

Estaba firmemente convencido de que redise?ar la apariencia de las aplicaciones ser?a una distracci?n de la necesidad m?s apremiante de mejorar la velocidad y facilidad de uso. En otras palabras, los usuarios de Facebook seguir?an utilizando sus aplicaciones fallidas y deficientes durante casi un a?o, y cuando el proyecto estuviera terminado, tendr?an las mismas exactas aplicaciones, s?lo que ?stas s? iban a funcionar. "Lo aprob?", Zuckerberg dice, "pero no era mi instinto".

Lo que Zuckerberg s? sab?a estaba claro: la prioridad de Facebook era descubrir una estrategia inal?mbrica. ?l era mani?tico al respecto. En diciembre de 2011, reorganiz? la empresa para integrar a ingenieros de m?viles en todos los equipos de producto.

En junio de 2012, comenz? la reuni?n general anual de Facebook explicando que la prioridad m?s urgente de la compa??a era convertirse en una empresa m?vil. Le dijo al ej?rcito de programadores, vendedores, reclutadores y dise?adores de Facebook que podr?an ayudar cambiando sus iPhones por dispositivos Android.

Luego, Zuckerberg comenz? a andar el camino. ?l no tiene ning?n monitor de computadora en su escritorio, que es una tabla insertada entre la mesa de Schroepfer y al frente de la de Ondrejka. No hay computadoras en su "acuario", la gran sala de conferencias que est? cercada en vidrio en los cuatro lados y que se ubica en el centro de la sede y desde la cual Zuckerberg hace muchas de sus rese?as de productos. Cuando los dise?adores e ingenieros se presentan para mostrar sus productos, su primera pregunta es casi siempre: "?C?mo luce eso en el m?vil?"

Para hacer que los ingenieros piensen m?s hol?sticamente sobre Facebook, Ondrejka y Schroepfer comenzaron a integrar a los desarrolladores m?viles en los equipos de producto. En Facebook, los desarrolladores eligen los proyectos en que quieren trabajar, y los grupos de productos compiten para atraerlos. Los gerentes env?an reportes que destacan a los equipos de producto que estaban haciendo un buen trabajo. Muy pronto los equipos se dieron cuenta de que si quer?an ser elogiados en la nota semanal, ten?an que empezar a reclutar desarrolladores m?viles.

Ondrejka y algunos colegas tambi?n a?adieron disciplina al ciclo de producci?n de los productos m?viles. En la web, hacer actualizaciones y reducir errores es f?cil y r?pido y, como resultado, a los ingenieros se les anim? a tomar riesgos y a actuar con rapidez. Las plataformas m?viles funcionan de manera muy diferente.

Por un lado, Apple y Google, como propietarios de sistemas operativos, revisan y aprueban los cambios a las aplicaciones, lo que puede llevar tiempo. Los consumidores tambi?n tienen que acordarse de actualizar sus aplicaciones, y eso puede ser una ocurrencia infrecuente. Si un desarrollador comete un error, se necesita mucho m?s tiempo para arreglarlo. En lugar de unos minutos, un usuario de Facebook puede vivir con ese error durante algunas semanas.

A medida que Facebook se volv?a m?s inteligente acerca del desarrollo para m?viles, la demanda de ingenieros m?viles talentosos se dispar?. Al principio eso fue muy duro para la organizaci?n; la empresa no ten?a el talento ni siquiera para identificar a las personas que lo necesitaban. Un par de adquisiciones clave -de una empresa de dise?o holandesa llamada Sofa, y de Push Pop Press, una empresa de libros electr?nicos fundada por dos ex-ingenieros de Apple iOS- reforzaron las filas del desarrollo m?vil.

En el verano de 2012, Facebook comenz? a ofrecer un programa de capacitaci?n en habilidades m?viles. Los ingenieros pod?an inscribirse en un curso de una semana, ya sea en iOS o Android. Muchos entraron directamente a la capacitaci?n tras su curso de entrenamiento inicial, y otros lo realizaron en el tiempo entre proyectos. Nadie es un experto despu?s de una semana, por supuesto, pero Schroepfer explic? que los aprendices de intelecto t?picamente alto saben "lo suficiente como para ser peligrosos".

Las clases, que albergan a entre 12 y 23 ingenieros, ahora se celebran en Menlo Park, Nueva York, Seattle y Londres. Hasta ahora, unos 600 ingenieros han pasado por el programa. Luego, se unen a equipos de productos, donde ponen sus nuevas habilidades a trabajar.

Los resultados dieron sus frutos. En agosto de 2012, Facebook lanz? una nueva aplicaci?n para iPhone que reportaba ser dos veces m?s r?pida y que obtuvo calificaciones de cuatro y cinco estrellas en la App Store. Era una buena noticia para los ejecutivos, que hab?an pasado gran parte del verano afrontando las consecuencias de la desastrosa oferta p?blica inicial de Facebook en mayo, en la que problemas t?cnicos, denuncias de divulgaci?n selectiva y demasiado bombo y platillo colisionaron, dejando a los accionistas individuales frustrados y decepcionados. La acci?n de Facebook hoy en d?a se cotiza en alrededor de 28 d?lares, 10 d?lares por debajo del precio por acci?n ofrecida de 38 d?lares.

Zuckerberg objeta cuando le pregunto c?mo la OPI cambi? a Facebook. "Hemos hecho la transici?n a ser una empresa p?blica, y al mismo tiempo hemos hecho la transici?n a ser una empresa m?vil, y eso hizo probablemente 10 veces m?s diferencia en la empresa que cualquier cosa acerca de ser p?blica. La compa??a ha cambiado definitivamente en el ?ltimo a?o, pero no creo que sea porque ahora sea p?blica", dice.

Durante los ?ltimos a?os, han circulado rumores de que Zuckerberg ten?a planes de crear un tel?fono de Facebook. Despu?s de todo, los gigantes del Internet -Apple, Google y Amazon- fabrican dispositivos. Zuckerberg consider? la idea, pero no pod?a justificar el negocio. Facebook ten?a 1,000 millones de usuarios; y si la compa??a lanzaba con ?xito un dispositivo, podr?a alcanzar a 30 millones de personas, tal vez. Zuckerberg dice: "No vamos a rotar totalmente nuestra empresa para construir algo que s?lo va a ayudar a un 3% de nuestra gente" como mucho.

Sin embargo, Zuckerberg cree que los usuarios quieren una experiencia m?s profunda de Facebook en sus tel?fonos, y los datos sugieren que ?sa es una apuesta segura. S?lo en Estados Unidos, los usuarios de Facebook pasan entre una quinta y una cuarta parte de su tiempo en el tel?fono en este servicio. As? que Zuckerberg comenz? a explorar la posibilidad de integrar m?s profundamente con Apple y Android.

El sistema operativo de Apple est? estrechamente controlado por la empresa. Mucho antes de que Steve Jobs muriera, Zuckerberg hab?a iniciado conversaciones con el objetivo de profundizar la relaci?n de su empresa con la fabricante de tel?fonos, y la versi?n actual de la aplicaci?n incluye una lista de contactos integrada, entre otras cosas. Pero hay un l?mite a lo que un desarrollador externo puede realizar en la plataforma de Apple.

Por lo tanto, Zuckerberg volc? su atenci?n a la plataforma Android, que tiene oportunidades mucho m?s profundas de personalizaci?n. En Android, todo est? en una app, incluso las notificaciones de texto de SMS pueden ser personalizadas por desarrolladores de software creativos.

El oto?o pasado, Zuckerberg le pidi? a un peque?o equipo de dise?adores e ingenieros que averiguaran qu? m?s pod?a ser posible en el tel?fono Android. "Quer?amos empezar tratando de repensar algunas de esas cosas b?sicas y decir: ?C?mo podr?an estar mejor si, en lugar del sistema actual que tienes, estuviera centrado en las personas, en todos los temas que Facebook representa?", dice.

En febrero, el equipo hab?a crecido a 20 hombres y cuatro mujeres, que se trasladaron al "cuarto de operaciones", una peque?a habitaci?n con una puerta de garaje de vidrio que se abre hacia el patio de Facebook. Zuckerberg se un?a al equipo formalmente durante un bloque de dos horas cada martes. Pero tambi?n tend?a a aparecerse frecuentemente, por lo general alrededor de la hora de la comida, cuando el grupo se estaba asentando para una tarde de trabajo.

El resultado es Facebook Home, que los usuarios pueden descargar en la tienda de Google Play a partir del 12 de abril. Para empezar, estar? disponible preinstalado en el HTC First. Los usuarios de una media docena de dispositivos Android tambi?n podr?n descargarlo. Dentro de los pr?ximos meses, a medida que los ingenieros de Facebook lo retocan, la aplicaci?n funcionar? en muchos otros tel?fonos Android.

La p?gina principal consta de tres componentes. El brillante hilo de portada es el primero; los usuarios pueden desplazarse por el hilo de noticias y comentar o dar 'Me gusta' a publicaciones desde la pantalla de inicio. Con el segundo componente, Chatheads, Zuckerberg ha intentado recapturar la mensajer?a al reorientarla alrededor de la gente. Cada vez que los usuarios reciben un mensaje, ya sea a trav?s de Facebook o a trav?s de un mensaje de texto, aparece en la parte superior de la pantalla junto con una foto del remitente encerrado en una peque?a burbuja. Los usuarios pueden leer y responder sin salir de una aplicaci?n. El tercer componente es el lanzador de aplicaciones.

?ste lleva a los usuarios a una red de aplicaciones de aspecto familiar, incluyendo las m?s populares como Pandora, Google Maps y la aplicaci?n de Facebook, que los usuarios de Home necesitan abrir con el fin de publicar sus propias actualizaciones, fotos y m?s.

Home es mucho m?s que otro lanzamiento de producto. Es primera la salva de Facebook en la batalla por el dominio de la web m?vil. Pensemos por un momento en su afrenta a Google. Utilizar software hecho por Google, ha creado una estrategia para mantener a los usuarios en Facebook.

En nuestra conversaci?n, Zuckerberg sugiere que Home es algo bueno para Google. "Creo que Google tiene una oportunidad en el pr?ximo a?o o dos para empezar a hacer cosas que sean mucho mejores que lo que se puede hacer en el iPhone a trav?s de la apertura de su plataforma", dice. ?l espera que la elegancia del dise?o de Facebook har? que muchos de sus usuarios m?s entusiastas cambien sus iPhones en favor de dispositivos Android.

Pero hay un lado oscuro para Google tambi?n. El objetivo del gigante de las b?squedas es mantener a sus usuarios en la ?rbita de Google utilizando sus productos. Pero Home ha insertado una capa de Facebook entre un usuario de Android y sus aplicaciones, y ha hecho la mensajer?a de Facebook y de texto m?s simple y menos molesta. Google, por el contrario, requiere que los usuarios desbloqueen sus tel?fonos, inicien sus aplicaciones y hagan clic en la aplicaci?n de Gmail.

Considerando la destreza de ingenier?a de Facebook, es posible que Home u otro software similar pueda ampliarse hasta el punto en que la tecnolog?a consuma totalmente un dispositivo de modo que ni siquiera sea reconocible como un tel?fono impulsado por Google, todo gracias a la generosidad de su c?digo abierto. Piensa en Facebook como un hilo potencialmente estrangulador, un tipo de planta que florece sobre un ?rbol, alrededor y sobre ?l, compitiendo con su hu?sped por los nutrientes. (Google, que no estuvo involucrado en el desarrollo de Facebook Home, declin? hacer comentarios sobre el producto, aunque Zuckerberg confirma que el gigante de las b?squedas lo vio antes del lanzamiento).

El f?cil acceso a Facebook es particularmente importante en algunas partes del mundo en desarrollo, donde los pr?ximos 1,000 millones de miembros del servicio est?n empezando a tener acceso a Internet.

Los datos son prohibitivamente caros en esa parte del mundo, y Facebook ha llegado a acuerdos con algunas compa??as en las que los clientes que compran tel?fonos habilitados para Home tendr?n acceso a datos libres durante un periodo -Facebook paga- y podr?n navegar por la web, o por lo menos por la web de Facebook. Claro, los clientes pueden comprar un HTC o un tel?fono Samsung, y puede que est? impulsado por Android, pero su primera experiencia en la web estar? en Facebook, a trav?s de Facebook Home.

Si la empresa tiene ?xito con Home, ?se mensaje tambi?n tendr? implicaciones para Apple. Apple es la compa??a que invent? el dise?o del smartphone moderno despu?s de todo, una ventana poblada de aplicaciones.

Hasta ahora, nadie ha sido capaz de alterar este dise?o de la interfaz, aunque muchas compa??as como Microsoft han intentado. M?s recientemente, BlackBerry z10 introdujo un enfoque nuevo e intuitivo para navegar la web m?vil, pero los usuarios todav?a no lo han adoptado. Al intentar alejar el foco del dise?o de los nombres de los servicios que utilizamos en nuestros tel?fonos y acercarlo a las im?genes de las personas con las que nos conectamos, Facebook est? introduciendo una nueva forma de navegar la plataforma. "Nos encantar?a poder ofrecer esto en el iPhone tambi?n", dice Zuckerberg. "Simplemente no podemos hacerlo hoy en d?a".

Y aunque Facebook Home ha hecho su debut sin publicidad, es un salto f?cil de imaginar cu?n valioso ser?a un anuncio en la fuente de noticias en la pantalla principal de Facebook en el futuro. Zuckerberg dice: "La mayor?a de los anuncios son s?lo contenido patrocinado. No tenemos ninguno todav?a, pero en alg?n punto lo tendremos".

Siempre existe la posibilidad de que incluso los amantes de Facebook se sientan asediados o que los consumidores ya hayan sido entrenados para favorecer aplicaciones a trav?s de una integraci?n m?s profunda que la que Zuckerberg est? promocionando. ?O podr?a ser que para ser una gran empresa de alta tecnolog?a del Siglo XXI, Facebook necesite revisarse a s? misma una vez m?s y encontrar una manera de fabricar un dispositivo y desarrollar su propio sistema operativo, o ambos. Por suerte para Zuckerberg, ?l ya ha pasado por un relanzamiento de Facebook, y ha demostrado que puede tomar las decisiones dif?ciles.

Esta historia es de la edici?n del 29 de abril de 2013 de Fortune.


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